By Bill Lamb

 

The Beginnings for Columbia Records

Columbia founded in 1888 was originally a local company founded by Edward Easton, which distributed and sold Thomas Alva Edison's phonographs and phonograph cylinders in the city of Washington, Maryland and Delaware, and its name derives from the District of Columbia where it had headquarters. He produced countless commercial cylinders of his own production, and already in 1891 he had a 10-page catalog. In 1894 the company ended its ties with Edison and began selling its own manufactured recordings. Columbia began selling disc records in 1901. The two main competitors for Columbia in recorded music sales just after the turn of the century were Edison with its cylinders and the Victor Company with disc records. By 1912, Columbia was selling exclusively disc records.

Development of the LP and 45

Columbia Records became a leader in jazz and blues after purchasing the Okeh record company in 1926. The purchase added Louis Armstrong and Clarence Williams to a roster of artists that already included Bessie Smith. Due to financial woes in the Great Depression, Columbia Records nearly became defunct. However, a fortuitous signing of country gospel group The Chuck Wagon Gang in 1936 helped the label survive, and in 1938 Columbia Records was purchased by the Columbia Broadcasting System or CBS beginning a long collaboration between the broadcasting and recording companies.

Columbia Records became a leader in pop music in the 1940s with the popularity of Frank Sinatra. In the 1940s Columbia Records also began experimenting with longer playing, higher fidelity discs to replace 78 rpm records. The first pop LP officially released was a reissue of Frank Sinatra's The Voice Of Frank Sinatra in 1946. The single 10 inch disc replaced four 78 rpm records. In 1948 Columbia Records introduced the standard 33 1/3 rpm LP that would become a music industry standard for nearly 50 years.

In 1951 Columbia Records began issuing 45 rpm records. The format had been introduced by RCA two years earlier. It became the standard way to issue recordings of individual hit songs. for decades to come.

Mitch Miller and a Non-Rock Label

Singer and composer Mitch Miller was lured away from Mercury Records in 1950. He became head of Artists and Repertoire (A&R) and soon became responsible for signing key recording artists to the label. Legends such as Tony Bennett, Doris Day, Rosemary Clooney, and Johnny Mathis soon became Columbia Records stars. The label earned a reputation as the most commercially successful of non-rock labels. Columbia Records did not make a significant impact in rock music until the late 1960s. However, Columbia Records did bid to purchase the contract of Elvis Presley from Sun Records. However, they were turned down in favor of RCA.

Stereo

Columbia Records began recording music in stereo in 1956, but the first stereo LPs were not introduced until 1958. Most of the early stereo recordings were of classical music. In the summer of 1958, Columbia Records began releasing pop stereo albums. The first few were stereo versions of previously released mono recordings. In September 1958, Columbia Records began released mono and stereo versions of the same albums simultaneously.

The 1960s at Columbia Records

Mitch Miller personally disliked rock music, and he made no secret of his taste. Columbia Records did move into the growing folk music market. Bob Dylan was signed to the label and released his first album in 1962. Simon and Garfunkel was added to the artist lineup soon after. Barbra Streisand became a pop mainstay for the company when she was signed in 1963. Mitch Miller left Columbia Records for MCA in 1965, and it was not long before rock became a key part of the Columbia Records story. Clive Davis was appointed president in 1967. He signaled a strong venture into rock music when he signed Janis Joplin after attending the Monterey International Pop Festival.

Recording Studios

Columbia Records owned and operated some of the most respected recording studios of all time. They housed their first studio in the Woolworth Building in New York City. It opened in 1913 and was the site of the recording of some of the earliest jazz records. The Columbia 30th Street Studio in New York was nicknamed "The Church" because it originally housed the Adams-Parkhurst Memorial Presbyterian Church. It was operated from 1948 to 1981. Among the legendary recordings created there were Miles Davis' 1959 jazz landmark Kind of Blue, Leonard Bernstein's 1957 Broadway cast recording of West Side Story, and Pink Floyd's 1979 masterpiece The Wall. The location of Columbia Records' headquarters and studios of the late 1970s are immortalized in the title of Billy Joel's landmark album 52nd Street.

The Clive Davis Era

Under Clive Davis, Columbia Records positioned itself as a label at the vanguard of pop and rock music. Electric Light Orchestra, Billy Joel, Bruce Springsteen, and Pink Floyd are just a few of the artists that soon became stars for Columbia Records. Bob Dylan continued to prosper, and Barbra Streisand led pop artists in the early 1970s. Clive Davis exited the company under a legal cloud in the mid 1970s and was replaced by Walter Yetnikoff. He led Columbia, now named CBS Records, to the $1 billion sales mark for the first time.

Columbia Records Artists

Adele

Beyonce

Daft Punk

Celine Dion

Bob Dylan

Calvin Harris

Bruce Springsteen

Barbra Streisand

Pharrell Williams

Move To Sony

In 1988 the CBS Records Group which included Columbia Records was purchased by Sony. The CBS Records Group was officially renamed Columbia Records in 1991. Mariah Carey, Michael Bolton, and Will Smith are among the artists that provided hits for the label during this period.

Adele, Glee, and Columbia Records Today

In recent years Columbia Records has seen a resurgence as a major force in mainstream pop music. The current chairman is Rob Stringer and co-presidents are producer Rick Rubin and Steve Barnett. A major reorganization of Sony Music Entertainment in 2009 made Columbia Records one of three main labels in the conglomerate. The other two are RCA and Epic. Columbia Records has sold over 10 million albums and 33 million songs recorded by the cast of the TV show Glee. In addition the label has seen its investment in Adele result in sales of over six million copies of her album 21 in its first year of release in 2011-2012.

 

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Gli inizi per la Columbia Records

 

La Columbia fondata nel 1888 fu originariamente una compagnia locale fondata da Edward Easton, che distribuiva e vendeva i fonografi e i cilindri fonografici di Thomas Alva Edison nella città di Washington, in Maryland e nel Delaware, e il suo nome deriva dal Distretto di Columbia dove aveva la sede. Produsse innumerevoli cilindri commerciali di propria produzione, e già nel 1891 aveva un catalogo lungo 10 pagine. Quando la società ruppe con Edison nel 1894 iniziò a vendere solo registrazioni di propria manifattura.  La Columbia iniziò a vendere dischi nel 1901. I due principali concorrenti della Columbia nelle vendite di musica registrata subito dopo l'inizio del secolo furono Edison con i suoi cilindri e la Victor Company con i dischi. Nel 1912, la Columbia vendeva esclusivamente dischi.

La Columbia Records è diventata leader nel jazz e nel blues dopo aver acquistato la casa discografica Okeh nel 1926. Furono aggiunti anche Louis Armstrong e Clarence Williams a un elenco di artisti che già includeva Bessie Smith. A causa dei guai finanziari nella Grande Depressione, la Columbia Records registrò un notevole calo di vendite. Ma fortunatamente un gruppo evangelico di campagna The Chuck Wagon Gang nel 1936 aiutò l'etichetta a sopravvivere, e nel 1938 la Columbia Records fu acquistata dal Columbia Broadcasting System (CBS), iniziando una lunga collaborazione tra le emittenti televisive e discografiche.

Sviluppo del LP e 45

La Columbia Records divenne un leader della musica pop negli anni '40 con la popolarità di Frank Sinatra . Negli anni '40 anche la Columbia Records iniziò a sperimentare dischi con una riproduzione più lunga e ad alta fedeltà per sostituire i dischi a 78 giri / min. Il primo LP pop pubblicato ufficialmente fu una ristampa di The Voice Of Frank Sinatra di Frank Sinatra nel 1946. Il singolo disco da 10 pollici sostituì quattro dischi a 78 giri. Nel 1948 la Columbia Records introdusse lo standard 33 1/3 rpm LP che sarebbe diventato uno standard dell'industria musicale per quasi 50 anni.

Nel 1951 la Columbia Records iniziò a pubblicare registrazioni a 45 giri / min. Il formato era stato introdotto dalla RCA due anni prima. È diventato il modo standard per pubblicare registrazioni di singoli brani di successo. per decenni a venire.

Mitch Miller e un'etichetta non rock

Il cantante e compositore Mitch Miller è stato attirato dalla Mercury Records nel 1950. È diventato capo di Artists and Repertoire (A&R) e presto è diventato responsabile della firma dei principali artisti discografici per l'etichetta. Leggende come Tony Bennett , Doris Day, Rosemary Clooney e Johnny Mathis divennero presto star della Columbia Records. L'etichetta si è guadagnata la reputazione di etichetta non rock di maggior successo commerciale. La Columbia Records non ha avuto un impatto significativo nella musica rock fino alla fine degli anni '60. Tuttavia, la Columbia Records fece un'offerta per l'acquisto del contratto di Elvis Presley alla Sun Records ma tale offerta fu respinta a favore di RCA.

Stereo

La Columbia Records iniziò a registrare musica in stereo nel 1956, ma i primi LP stereo non furono introdotti fino al 1958. La maggior parte delle prime registrazioni stereo erano di musica classica. Nell'estate del 1958, la Columbia Records iniziò a pubblicare album stereo pop. Le prime erano versioni stereo di registrazioni mono precedentemente rilasciate. Nel settembre del 1958, la Columbia Records iniziò a pubblicare contemporaneamente versioni mono e stereo degli stessi album.

Gli anni '60 alla Columbia Records

A Mitch Miller non piaceva personalmente la musica rock e non faceva segreto dei suoi gusti. La Columbia Records preferì il crescente mercato della musica folk. Bob Dylan firmò per l'etichetta e pubblicò il suo primo album nel 1962. Anche Simon e Garfunkel furono messi sotto contratto poco dopo. Barbra Streisand divenne popolare quando firmò il contratto per la compagnia nel 1963. Mitch Miller lasciò la Columbia Records per la MCA nel 1965, e non passò molto tempo prima che il rock diventasse una parte fondamentale della storia della Columbia Records. Clive Davis fu nominato presidente nel 1967. Segnò un forte incremento nella musica rock quando firmò Janis Joplin dopo aver partecipato al Monterey International Pop Festival.

Studi di registrazione

Columbia Records possedeva e gestiva alcuni degli studi di registrazione più importanti di tutti i tempi. Hanno ospitato il loro primo studio nel Woolworth Building a New York City.  Aprì nel 1913 e fu il sito di registrazione di alcuni dei primi dischi jazz. Il Columbia 30th Street Studio di New York è stato soprannominato "The Church" perché originariamente ospitava la chiesa presbiteriana del Memoriale Adams-Parkhurst. Fu operativo dal 1948 al 1981. Tra le registrazioni leggendarie create c'erano il punto di riferimento del jazz di Miles Davis, Kind of Blue del 1959, il cast di Leonard Bernstein nel 1957 di West Side Story e il capolavoro dei Pink Floyd nel 1979, The Wall. La posizione della sede centrale e degli studi della Columbia Records alla fine degli anni '70 viene immortalata nel titolo dell'album 52nd Street, punto di riferimento di Billy Joel .

L’era di Clive Davis

Sotto Clive Davis, la Columbia Records si posizionò come un'etichetta all'avanguardia della musica pop e rock. Electric Light Orchestra, Billy Joel , Bruce Springsteen e Pink Floyd sono solo alcuni degli artisti che sono diventati importanti per la Columbia Records. Bob Dylan continuò a prosperare e Barbra Streisand guidò artisti pop nei primi anni '70. Clive Davis uscì dalla compagnia a metà degli anni '70 e fu sostituito da Walter Yetnikoff. Ha portato la Columbia, ora denominata CBS Records, per la prima volta a un miliardo di dollari.

Artisti della Columbia Records

Adele

Beyonce

Daft Punk

Celine Dion

Bob Dylan

Calvin Harris

Bruce Springsteen

Barbra Streisand

Pharrell Williams

Acquisita dalla Sony

Nel 1988 il gruppo CBS Records che includeva Columbia Records fu acquistato da Sony. Il gruppo CBS Records è stato ufficialmente ribattezzato Columbia Records nel 1991. Mariah Carey, Michael Bolton e Will Smith sono tra gli artisti che hanno fornito grandi successi per l'etichetta in questo periodo.

Adele, Glee e Columbia Records oggi

Negli ultimi anni la Columbia Records ha visto una rinascita come una forza importante nella musica pop tradizionale. L'attuale presidente è Rob Stringer e i copresidenti sono il produttore Rick Rubin e Steve Barnett. Una grande riorganizzazione della Sony Music Entertainment nel 2009 ha reso la Columbia Records una delle tre principali etichette discografiche. Le altre due sono RCA ed Epic. Columbia Records ha venduto oltre 10 milioni di album e 33 milioni di brani registrati dal cast dello show televisivo Glee . Inoltre, l'etichetta ha visto il suo investimento in Adele produrre vendite di oltre sei milioni di copie del suo album n. 21 nel suo primo anno di pubblicazione nel 2011-2012.